Impresión 3D vs. grabado láser

Explore las semejanzas y diferencias entre las dos tecnologías más populares de hoy.

Busto 3D en capas de Abraham Lincoln cortado por láser

A primera vista, la impresión 3D y los sistemas de corte/grabado láser pueden no parecer tener mucho en común. Si embargo, son más parecidos de lo que usted pudiera pensar.

Estos equipos comenzaron como una forma para que terceros suministraran productos a las empresas e individuos para satisfacer sus necesidades, según fuera necesario. El avance de la tecnología y la miniaturización ha situado ambas herramientas en las manos de clientes comunes para que ellos fabriquen sus propios juguetes, graben sus propios objetos o las utilicen en sus empresas pequeñas.

Los dos tipos de equipos operan desde una computadora. Una computadora debe ejecutar un programa para crear cualquier tipo de proyecto sobre el que esté trabajando el usuario. En la impresión 3D, la programación es clave para fabricar un molde para el producto que se está produciendo. Esto permite a los usuarios crear nuevos y diferentes tipos de objetos, juguetes, dispositivos o proyectos. En la programación del grabado y corte láser por láser, se puede asegurar de que el láser se dispare en el momento indicado, por ejemplo, el texto o los diseños se graban perfectamente al centro de un objeto, o las letras dimensionales para un proyecto de cartelería se cortan y no se graban.

Cartel de las Rocallosas de Colorado cortadas y grabadas por láser

Cuando salieron al mercado, las grabadoras láser y las impresoras 3D eran dispositivos extremadamente costosos que solo se podían financiar si usted era rico o dueño de una empresa en que las máquinas se utilizaban frecuentemente. Hoy en día, existe una diversidad de impresoras 3D asequibles en el mercado, algunas de las cuales solo cuestan aproximadamente $100. A la luz de estos hechos, el precio de las impresoras 3D de alta gama todavía pueden ascender a los miles de dólares, dependiendo de su funcionalidad y calidad. Las grabadoras láser también pueden tener altos precios, pero se han vuelto más asequibles en los últimos años. Además, en algunas situaciones, las empresas pueden arrendar grabadoras láser a los usuarios por poco dinero.

Las diferencias entre estos equipos es obvia. La impresión 3D le permite imprimir un objeto completo. Las cortadoras/grabadores láser graban y marcan logotipos, códigos de barras o artículos promocionales sobre los objetos y también cortan piezas para elaboración de prototipos y modelado 3D. Son capaces de grabar en casi cualquier material, como madera, plástico, vidrio, metal, caucho y mucho más. En la impresión 3D, los usuarios trabajan principalmente con plástico, aunque las organizaciones más grandes están aumentando la gama de sustratos a metal, vidrio e incluso concreto.

Impresión 3D

La impresión 3D, también conocida como fabricación aditiva, es el proceso mediante el cual se crean objetos tridimensionales por medio de la formación de capas de material que se apilan una encima de la otra.

Los objetos impresos en 3D pueden fabricarse en diversos tamaños utilizando software de diseño asistido por computadora (CAD). Los objetos pueden ser extremadamente pequeños, o un edificio completo, dependiendo de la capacidad de la impresora. Los beneficios a la fabricación aditiva no solo están relacionados con el hecho de que el proceso es extremadamente rápido en comparación con la fabricación tradicional, sino que los objetos pueden personalizarse para diferentes usos.

Impresora 3D haciendo un diseño intrincado

Con el aumento del nivel de complejidad y eficiencia, la impresión 3D se ha estado popularizando en los últimos años mediante nuevas y entretenidas formas de crear piezas para una variedad de productos o dispositivos completos para una amplia diversidad de industrias. Estas impresoras crean piezas y objetos a un costo mucho menor que la fabricación tradicional.

¿Entonces, qué puede hacer con la impresión 3D? Casi cualquier cosa.

Adidas está utilizando la impresión 3D para crear suelas personalizadas para zapatillas para proporcionar un mejor calce. Hace poco tiempo, la Marina de EE. UU. imprimió un casco sumergible para futuros vehículos militares. Algunas organizaciones están utilizando la impresión 3D para fabricar aeronaves y piezas de aeronaves, mientras otros utilizan la tecnología para fabricar piezas y prótesis menos costosas para el sector de la atención de salud. Alguien incluso creó un tercer dedo gordo impreso en 3D. Los académicos están imprimiendo piel flexible en 3D, un rayo tipo Tractor Beam de Star Trek, microscopios para países en desarrollo y monitores de temperatura del cuerpo que se pueden vestir.

Impresión 3D de un objeto

Estas aplicaciones tan solo rasguñan la superficie de las innovaciones y ni siquiera entran en el reino de los juguetes DIY. Esta es probablemente la categoría más importante para la impresión 3D, hasta el punto que amenaza con tener un impacto en el mercado multimillonario de los juguetes para 2020.

Grabado por láser

El grabado con láser es el proceso mediante el cual un rayo láser elimina una parte de la superficie de un material para crear una imagen que se puede ver y tocar. El láser genera una alta temperatura durante el proceso de grabado, lo que causa que el material se vaporice. También es posible hacer que el rayo láser corte una variedad de materiales como madera, acrílico, cuero, corcho, etc.

Aunque alguna vez se consideró como un proceso utilizado en grandes empresas o tiendas de galardones/trofeos para personalizar artículos para uso corporativo, hoy el grabado láser es utilizado comúnmente en pequeñas empresas debido a un aumento de los sitios web de maker spaces y comercio electrónico, como Etsy. Con el grabado láser, es posible personalizar todo tipo de productos, que incluyen joyería, suministros para manualidades, lápices, herramientas, billeteras, cristalería, fotos, cubiertas de iPhone, instrumentos médicos y mucho más.

Modelo arquitectónico de viña cortado y grabado por láser

Más comúnmente, el grabado láser se usa para personalizar un objeto con un logotipo, o una marca, o un nombre de algún tipo. Este aumento en la personalización conduce al uso generalizado del grabado láser, con una gran diversidad de microempresas ofreciendo la técnica como forma de proporcionar un artículo único para una boda, cumpleaños, aniversario, evento corporativo especial o regalo promocional. Debido a que los equipos láser también son capaces de cortar diferentes materiales, aumenta su popularidad para crear prototipos, modelos arquitectónicos y mucho más.

Recientemente, el grabado láser se ha convertido en un mercado más grande que atrae a empresas industriales que utilizan el proceso de grabado de números de serie, fechas, números de pieza, etiquetas de componentes, grabado de códigos de barras, marcas de códigos de matriz de datos, marcas comerciales y códigos específicos de una industria.

Las empresas industriales están utilizando el grabado láser como una manera de incorporar una capa adicional de seguridad a los dispositivos o productos, evitar fraudes y ofrecer una manera de rastrear fácilmente o hacer seguimiento del inventario.

patineta grabada por láser

La creciente adopción por parte de empresas industriales y microempresas ha conducido a que el grabado láser logre una tasa de crecimiento anual compuesta (CAGR, por sus siglas en inglés) de 5,5% durante durante cinco años, hasta 2016, de acuerdo a la empresa de investigación de mercado IBIS World. Se espera que aumenten los ingresos y envíos de unidades de grabado láser durante los siguientes cinco años debido a una mayor disponibilidad y la caída de los precios, hasta el punto en que muchas empresas podrán pagar los equipos.

Existen muchos tipos de cortadoras/grabadoras láser con diferentes funciones, pero la mayoría es capaz de operar con casi todo tipo de materiales, incluidos metales, para grabar o marcar la superficie. Éstas se sitúan en la gama de los equipos pequeños y asequibles capaces de grabar artículos de tamaño menor, hasta grandes equipos capaces de grabar múltiples artículos al mismo tiempo. Epilog Laser tiene sistemas láser compactos que ofrecen un área de grabado de 16" x 12" y 24" x 12", ¡y también sistemas de mayor tamaño, que llegan hasta 40" x 28"!

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